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La triple crise colombienne



Alors que les États-Unis et d'autres économies avancées reviennent à la normale, la Colombie a signalé son plus grand nombre de cas et de décès de Covid-19 à ce jour au cours de la dernière semaine de juin. Depuis début mai, le pays enregistre un décès par Covid-19 pour 100.000 personnes par jour, soit trois fois le taux de l'Inde.

Pendant ce temps, des tensions sociales ont éclaté dans les villes colombiennes. Début mai, des milliers de manifestants – dont beaucoup de jeunes – ont imposé le retrait d'un projet de réforme fiscale et la démission subséquente du ministre des Finances. Plus tard, S&P Global Ratings a abaissé la note des obligations colombiennes de BBB- à BB+, en dessous de la note d'investissement, affaiblissant les chances du pays de rétablir la viabilité budgétaire.

Cette triade – Covid-19 sans relâche, troubles sociaux et crise fiscale – n'est pas unique à la Colombie. De nombreuses autres économies en développement et émergentes, en particulier en Amérique latine, sont confrontées à un ensemble de problèmes similaires, l'aggravation de l'un pouvant exacerber les autres.

Or il ne s'agit pas d'une crise latino-américaine traditionnelle avec des solutions technocratiques. Les manifestants s’en éloignent et exigent un changement du système politique.

Au Chili, les indépendants et les étrangers pourront l’emporter dans la rédaction d'une nouvelle Constitution. Et au Pérou, Pedro Castillo, un ancien instituteur de gauche qui prône la nationalisation des actifs stratégiques, semble avoir secoué l'ensemble de l'establishment politique en remportant l'élection présidentielle du 6 juin. Malheureusement, le mécontentement à l'égard de la politique traditionnelle entraîne une vague de populismes démagogiques.

En Colombie, les émeutes, les manifestations et les grèves durent depuis deux mois. Bien que le soutien populaire aux marches et aux manifestations ait commencé à décliner, il est clair que la population désapprouve le système politique. Un récent sondage a indiqué que 71% des Colombiens ne s'identifient à aucun des partis politiques existants du pays.

La direction du changement politique en Colombie reste incertaine et dépendra de l'évolution de chacun de ses trois problèmes. Sur le front de la pandémie, l'effort de vaccination a démarré lentement en raison de retards d'approvisionnement, mais s'accélère finalement, avec environ 12 millions de doses (une pour quatre Colombiens) administrées à ce jour. Au rythme actuel, 60% de la population pourrait être vaccinée d'ici octobre 2021. Mais les coûts élevés des blocages en cours signifient que l'économie sera relancée bien avant cette date.

L'explosion sociale est également liée à la pandémie et à son impact économique. Selon le Département administratif national des statistiques, près de 5% de la population – 2,1 millions de Colombiens – sont sortis de la classe moyenne pendant la pandémie. Et 2,7 millions de plus qui étaient déjà pauvres ou vulnérables sont maintenant démunis. Le premier groupe est frustré et déçu, et le second est désespéré et mécontent.

Aux tensions sociales s'ajoute la situation des femmes et des jeunes. Le nombre de femmes employées a diminué de 15% pendant la pandémie (contre une baisse de 6% pour les hommes). Les fermetures et les fermetures d'écoles ont gardé de nombreuses femmes à la maison – où la violence domestique a augmenté – et la pandémie a frappé des secteurs dans lesquels beaucoup d'entre elles travaillent, comme les services, particulièrement affectés. Pendant ce temps, 27% des jeunes de 14 à 28 ans – dont deux tiers de femmes – ne travaillent ni n'étudient.

Les blocages de routes critiques, y compris celles menant à Cali et au port pacifique de Buenaventura, ont encore aggravé l'économie. Fedesarrollo, un groupe de réflexion indépendant, évalue jusqu'à présent le coût des grèves à 0,6% du PIB, tandis que les prix des denrées alimentaires ont augmenté de 5,4% en mai, en raison de ruptures d'approvisionnement.

Les négociations entre le gouvernement et les représentants du comité de grève ont été suspendues début juin. La liste de revendications de ce dernier qui comprend une aide au revenu équivalente à un salaire minimum pour les 42,5% de la population vivant actuellement en dessous du seuil de pauvreté, est susceptible d’engendrer une crise budgétaire déjà grave. Le déficit public devrait atteindre 8,6 % du PIB cette année et 7 % en 2022. La dette publique passera à 69 % du PIB en 2022, contre 50 % en 2019.

En réponse, le gouvernement a proposé sa malheureuse réforme fiscale, qui affecte lourdement la classe moyenne en élargissant l'assiette de la taxe sur la valeur ajoutée et de l'impôt sur le revenu des personnes physiques. Une initiative plus modeste – entièrement financée par les grandes entreprises et les particuliers fortunés – est actuellement en préparation, impliquant que toute mesure fiscale structurelle sera reportée au-delà des élections présidentielles et législatives de 2022.

Les pragmatiques soutiennent que la triade de problèmes de la Colombie présente une opportunité de développer un programme de réforme raisonnable basé sur une participation politique accrue, une élimination progressive des programmes gouvernementaux inefficaces et une politique fiscale plus progressiste. Mais ce résultat est loin d'être garanti, notamment parce que le pays est toujours divisé sur l'accord de paix de 2016 avec les Forces armées révolutionnaires de Colombie (FARC). Cela représente un obstacle important à la formation d'une coalition centriste qui peut aborder les questions politiques clés.

Le candidat présidentiel qui incarne l'approche populiste, Gustavo Petro, est actuellement en tête des sondages d'opinion avec le soutien de 38,3% des électeurs probables. Petro prône un salaire minimum pour les familles à faible revenu, payé par la banque centrale. Pendant ce temps, les militants d'extrême droite utilisent une fois de plus la peur pour mobiliser le soutien. Ils prétendent que le Venezuela voisin a délibérément orchestré l'explosion sociale de la Colombie, afin de déstabiliser le pays.

Comme le Pérou récemment, la Colombie semble destinée à choisir entre deux options extrêmes – la colère de la gauche ou la peur de la droite – à moins qu'une alternative centriste viable n'émerge. Et dans une confrontation entre la droite radicale et la gauche populiste, l'impopularité du gouvernement actuel penchera très probablement vers la gauche.

Dans ce cas, l'explosion budgétaire qui en résulterait finirait par aggraver la situation des Colombiens. Ce dont le pays a besoin de toute urgence, c'est d'un leadership politique capable de répondre aux aspirations de la rue en usant de stratégies efficaces pour faire face aux crises sociales et fiscales, tout en s'appuyant sur une vaccination accrue pour vaincre la pandémie. Malheureusement, s'attendre à ce que la démocratie l’emporte sur la démagogie peut être un vœu pieux.

Par Mauricio Cárdenas
Ancien ministre des Finances de la Colombie et chercheur principal au Centre de l'Université de Columbia sur la politique énergétique mondiale.

Libé
Vendredi 2 Juillet 2021

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