Augmenter la taille du texte
Diminuer la taille du texte
Partager

Les paléontologues rappellent que les brontosaures n'existent pas




Les paléontologues rappellent que les brontosaures n'existent pas
Un peu comme Pluton a perdu son statut de planète, les brontosaures sont confinés dans la poubelle de la préhistoire. Les chercheurs le savent depuis longtemps mais Matt Lamanna, conservateur au musée d’histoire naturelle Carnegie à Pittsburgh, a tenu à rappeler dans une interview à NPR le 9 décembre la triste vérité : même si son musée a entretenu le mensonge, les brontosaures n’ont jamais existé.
On peut à la rigueur arguer qu’il s’agit d’un terme désuet pour désigner les apatosaures, mais cela reste aussi triste que quand on nous a annoncé que le Père Noël n'existe pas. Le terme brontosaure, lézard tonnerre, a surgi pendant la guerre des os. Cette violente querelle universitaire a opposé dans les années 1870 Othniel Charles Marsh de l’université de Yale et Edward Drinker Cope de l’université de Pennsylvanie.
Comme le raconte Matt Lamanna, la rivalité était telle "qu’il y a des rumeurs selon lesquelles Cope ou Marsh, les versions diffèrent, auraient ordonné à leurs fouilleurs de détruire les fossiles coincés dans le sol afin d’empêcher leur adversaire d’y avoir accès. C’était véritablement une rivalité implacable."
Othniel Charles Marsh est responsable de l’affreuse méprise. Il découvre en 1877 le fossile incomplet d’un immense dinosaure herbivore au long cou qu’il nomme apatosaure, pour lézard trompeur. Mais quand il publie la découverte en 1883, il lui manque la tête de l’animal qu’il remplace par celle d’un autre spécimen. Les chercheurs pensent aujourd’hui que le crâne en question était celui d’un camarasaurus, qui vivait lui aussi au Jurassique.
Plus tard, des chasseurs de fossiles font parvenir au scientifique un squelette qu’il identifie comme une nouvelle espèce qu’il nomme brontosaure. En fait, il s‘agissait bel et bien d’un apatosaure mais, dans la précipitation induite par sa concurrence avec Edward Cope, Othniel Marsh n’a pas fait le lien avec le premier fossile. Il faudra attendre 1903, quatre ans après la mort du paléontologue, pour que la communauté scientifique se rende compte de la méprise et ne conserve que le terme d’apatosaure.
Mais le nom du brontosaure était déjà solidement ancré dans l’imaginaire et, comble de l’horreur, le très respectable musée Carnegie a installé en 1932 la mauvaise tête sur un squelette d’apatosaure. Le brontosaure, censé se perdre dans les limbes, s’est retrouvé avec un squelette institutionnalisé pour perpétuer le mythe qu’il y avait bien deux espèces différentes ! Il a fallu attendre 1979 pour que les paléontologues réparent l’erreur et la remplacent par la bonne tête. A partir de là, plus aucun doute, tous les vrais squelettes ont gardé le nom d’apatosaure et c’est ainsi que les brontosaures vécurent leur seconde extinction.

Maxisciences
Vendredi 28 Décembre 2012

Lu 174 fois

Nouveau commentaire :

Votre avis nous intéresse. Cependant Libé refusera de diffuser toute forme de message haineux, diffamatoire, calomnieux ou attentatoire à l'honneur et à la vie privée.
Seront immédiatement exclus de notre site, tous propos racistes ou xénophobes, menaces, injures ou autres incitations à la violence.
En toute circonstance, nous vous recommandons respect et courtoisie. Merci.

Actualité | Monde | Société | Régions | Horizons | Economie | Culture | Sport | Ecume du jour | Entretien | Vidéo | Expresso | En toute Libé | L'info | People | Editorial | Post Scriptum | Billet | High-tech | Vu d'ici | Scalpel | TV en direct | Chronique littéraire | Billet | Portrait | Au jour le jour | Edito










www.my-meteo.fr

Votre navigateur ne supporte pas le format iframe
Votre programme TV avec Télé-Loisirs