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Un cratère géant pourrait être à l’origine d'une vaste extinction d’espèces




L'un des plus gros impacts de météorite au monde a été découvert dans une zone reculée du pays. Le choc, survenu il y a environ 300 millions d'années, a été si puissant qu'il pourrait avoir déclenché une importante extinction d'espèces.
Lorsqu'elle a frappé l'Australie à l'époque, la météorite a déformé une zone de près de 80 kilomètres de largeur. Ce sont des chercheurs en géothermique qui ont découvert le cratère géant, enterré sous une profonde couche de sédiments. A cet endroit, la terre porte toujours les cicatrices de l'impact. Le chercheur Tonguç Uysal, de l'université de Queensland à Brisbane, a remarqué que "les grains de quartz dans la roche avaient subi une déformation inhabituelle". En général ces caractéristiques sont associées aux pressions extrêmes engendrées par un astéroïde qui est venu frapper le sol.
Selon le paléoclimatologue Andrew Glikson, l'impact aurait eu des effets catastrophiques, comme "une boule de feu, des tremblements de terre importants, une émission de CO2, des tsunamis et une extinction des espèces". Rien n'aurait pu survivre à ce choc à plusieurs centaines de kilomètres à la ronde. Plus important encore, le climat de la Terre entière aurait changé. L'impact aurait rempli l'atmosphère de poussière et la lumière du Soleil se serait obscurcie pendant plusieurs années. Conséquence : la mort d'une grande partie des végétaux grâce auxquels beaucoup d'animaux pouvaient survivre. Même si la catastrophe a été moins importante que celle qui a rayé les dinosaures du globe, beaucoup d'espèces se sont éteintes."Si un tel événement se produisait à l'heure actuelle, une majeure partie de la population mondiale disparaîtrait", ajoute le scientifique. Jusqu'à présent, l'Australie compte 30 cratères d'impact identifiés. Le plus grand se trouve à Woodleigh, dans l'ouest du pays. Il date de 360 millions d'années et mesure entre 60 et 160 kilomètres de diamètre.

Libé
Samedi 30 Octobre 2010

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