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Les plus vieilles momies seraient mortes empoisonnées à l'arsenic




Des chercheurs de l'université de Tarapacá ont découvert que certaines des plus vieilles momies connues à ce jour étaient mortes d'un empoisonnement à l'arsenic, contenu dans l'eau qu'elles buvaient.
Ces momies, découvertes dans la région d'Arica au nord du Chili à partir des années 1920 faisaient partie de la culture indigène chinchorro. Âgées d'environ 7.000 ans, il s'agit des plus vieilles momies connues à ce jour. Elles sont restées dans un très bon état de conservation, grâce à l'air marin.
Les momies dites "rouges" possèdent des masques ainsi qu'une chevelure rouge et noire et sont les plus vieilles momies connues. La technique de momification était bien différente de celle des Égyptiens : les corps étaient démembrés, les organes et les os extirpés et la peau était séchée. On remplaçait ensuite les os par des joncs et on les recouvrait de boue, les entrailles étaient, elles, remplacées par des peaux d'oiseaux marins.
Les archéologues ont également découvert des momies noires, plus récentes. Vieilles de 4.600 ans, elles prennent une couleur noire à cause du mélange de magnésium et de boue qui les recouvre.  Tous les individus de la culture chinchorro, adultes, enfants et même fœtus, pouvaient bénéficier de la momification, contrairement aux Égyptiens qui ne la réservaient qu'à l'élite.  Les chercheurs de l'université de Tarapacá ont analysé quarante-six momies et en ont conclu que 90% d'entre elles étaient mortes d'un empoisonnement à l'arsenic. Les tests ont été effectués sur les cheveux de momies chinchorros mortes il y a 600 à 7.000 ans. Elles contenaient plus d'un microgramme d'arsenic par gramme de cheveux, parfois plus : de quoi causer de graves problèmes de santé. En effet, les taux d'arsenic sont très élevés dans les eaux de la région de Camarones. 

Maxisciences
Mercredi 28 Avril 2010

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