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Les météorites frappant la Terre plus nombreuses que prévu




Les météorites frappant la Terre sans se scinder avant, plus nombr...Il y a environ 5.000 ans, une petite météorite de fer s’est écrasée dans le sud-ouest de l’Egypte, créant un cratère de 45 mètres de diamètre dans la roche et le sable. Selon une nouvelle étude, des petites météorites comme celle-ci pourraient rester intactes lorsqu’elles plongent à travers l’atmosphère de la Terre. Et ce, beaucoup plus souvent qu’on ne le pensait. Cela signifie que ces objets seraient plus dangereux pour notre planète que prévu.
Alors que les petits cratères d’impact sont nombreux sur la Lune ou autres corps appartenant à notre système solaire, ils sont rares lorsque l'on observe la surface de la Terre. Seuls 15 des 176 cratères connus de notre planète mesurent moins de 300 mètres de diamètre. Mais cette particularité ne vient pas d’un manque d’objets se déplaçant à toute allure dans notre voisinage.  Beaucoup d’objets de petite taille se brisent lorsqu’ils chutent à travers l’atmosphère de la Terre : soit ils se désintègrent complètement, soit ils se scindent et créent des cratères multiples. De plus, ces cratères sont très rapidement masqués par l’érosion.
Par ailleurs, la capacité d’un objet à rester entier lors de sa chute dépend de ses propriétés et de son histoire. S’il a été victime de plusieurs collisions dans l’espace, il y a de fortes chances qu’il se brise une fois dans l’atmosphère.   
Le cratère Kamil a été découvert à l’automne 2008 grâce à Google Earth. Une expédition sur le terrain, menée en février 2009, a permis de retrouver plus de 5.000 fragments de fer riche en nickel, une preuve que le cratère a été formé suite au crash d’une météorite de fer.
La découverte du Kamil amène les scientifiques à penser qu’il y aurait plus d’objets comme ceux-là, c’est-à-dire toujours intacts après leur passage dans l’atmosphère : leur proportion passerait alors d’un quart à un tiers, indique la revue Science.
Comme beaucoup de films de science-fiction le montrent,  Armageddon par exemple, un objet extraterrestre qui frappe la Terre entièrement cause plus de dégâts qu’un autre se scindant en plusieurs fragments qui viendraient s’écraser au sol. Cette nouvelle découverte suggère que les terriens pourraient faire face à des dangers plus importants que prévu à cause de ces météorites.

Libé
Vendredi 4 Février 2011

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