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Les invertébrés ressentent-ils la douleur?




Les invertébrés ressentent-ils la douleur?
Ce n’est pas parce qu’ils ne crient pas qu’ils ne sentent rien. Si la douleur d’un mammifère parait évidente lorsqu’il hurle ou se plaint, il n’en va pas de même pour les invertébrés. Ces derniers ressentent-ils la douleur ou sont-ils seulement soumis à d’inoffensifs réflexes? Le New Scientist s’est penché sur la question dans un article publié dernièrement.
Alors que les insectes font davantage l’objet d’élevage et que la cuisson et la consommation de fruits de mer se font sur des animaux vivants, la cause des invertébrés n’a quasiment pas de supporteurs comparée à celle des oiseaux et des mammifères. Jusqu’ici, la question de leur souffrance restait sans réponse et, de toute façon, peu de gens semblaient pressés d’y répondre.
C’est là que Robert Elwood entre en jeu. Professeur en comportement animal à la Queen’s University de Belfast, il étudie les crustacés depuis une trentaine d’années. Bien qu’il n’existe pas de manière de mesurer quantitativement la douleur, il a mis au point des expériences pour savoir si les réactions des invertébrés sont dues à la douleur ou à des réflexes. Les chercheurs se sont en effet souvent arrêtés à des observations anatomiques : ces créatures ne seraient tout simplement pas équipées pour ressentir la douleur. Une erreur que Robert Elwood dénonce au New Scientist. “Nier le fait que les crabes sentent la douleur parce qu’ils n’ont pas le même fonctionnement biologique serait comme nier le fait qu’ils puissent voir parce qu’ils n’ont pas de cortex visuel”.
La différence entre douleur et réflexe se trouverait selon lui dans la manière dont les animaux pansent leurs blessures. Cela montrerait un phénomène bien plus durable dans le temps qu’un simple réflexe. Pour le tester, il a déposé de l’acide acétique sur des antennes de crevettes. Celles-ci se sont alors occupées de leurs appendices d’une manière complexe et prolongée. Cela durait moins longtemps si un anesthésiant local était appliqué juste avant. De la même manière, les bernard-l’ermite réagissent dans le temps aux chocs électriques et les crabes s’occupent de leurs blessures quand ils se font arracher leurs pinces. Ces derniers, comme les crevettes, se tortillent même pour atteindre leurs blessures avec leurs pattes.
“Il ne s’agit pas simplement de réflexes, poursuit Robert Elwood, ce sont des comportements prolongés et complexes qui impliquent clairement un système nerveux central”. Mieux, des crabes côtiers sont capables de changer prestement leur abri préféré s’ils y reçoivent des décharges électriques”.
Il y a donc un apprentissage rapide, en conclut le chercheur. C’est ce que l’on attend de la part d’un animal qui ressent la douleur”. 
Plus complexe encore, les bernard-l’ermite sont moins enclins à quitter les meilleures coquilles quand ils subissent des chocs électriques. Cela montre qu’ils sont capables de peser le pour du contre quand la douleur intervient. Certes, certains de ces animaux ont un fonctionnement très différent du nôtre, mais la douleur est quand même là. Les chercheurs, comme Robyn Crook de l’université du Texas, pensent que comme cet animal n’est pas capable de se soigner ou de protéger ses blessures, il lui est inutile d’en savoir davantage que le fait qu’il lui faut prendre la fuite. 
La douleur serait ainsi présente selon l’avantage évolutif qu’elle peut donner à l’espèce.  Elle semble par exemple absente chez les insectes. 
Hans Smid de l’université de Wageningen aux Pays-Bas explique ainsi que les sauterelles continuent de s’alimenter comme si de rien n’était lorsqu’elles se font éventrer et dévorer par des mantes-religieuses. Les neurones nécessaires à la gestion de la douleur nécessitent beaucoup d’énergie et ont peu à apporter aux insectes vu leur faible espérance de vie.”

Maxisciences
Samedi 8 Mars 2014

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