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Les chimpanzés font appel à leur mémoire pour mieux se nourrir




Les chimpanzés font appel à leur mémoire pour mieux se nourrir
Publiée dans Animal Behavior, une étude allemande portant sur le comportement alimentaire de chimpanzés sauvages de Côte d'Ivoire montre que ces primates peuvent mémoriser durant des mois voire des années l'emplacement des arbres les plus généreux en fruits de leur habitat.  
Les chimpanzés n'ont visiblement pas fini de nous étonner. Une équipe internationale de chercheurs, dirigée par Karline Janmaat, de l'Institut d'anthropologie évolutionnaire Max Planck de Leipzig (Allemagne), a étudié les déplacements de spécimens sauvages à la recherche de fruits. Ils ont alors constaté que ces animaux utilisent non seulement leurs sens, mais aussi leur mémoire à long terme pour optimiser leur collecte en fonction de l'emplacement, de la taille et de la période de fructification des arbres de la forêt.
Pour en arriver là, les chercheurs ont enregistré le comportement de 5 femelles chimpanzés du Parc National de Taï, en Côte d' Ivoire, sur des périodes continues de 4 à 8 semaines (totalisant 275 jours d'observation) réparties sur plusieurs saisons de fructification.
Ils ont premièrement constaté que les chimpanzés s'intéressaient surtout aux arbres significativement plus grands que les autres arbres matures de la même espèce. Une préférence évidemment accrue en présence d'une forte odeur de fruits.
De plus, si les chimpanzés étudiés vérifiaient la plupart des arbres situés le long de leur cheminement, les chercheurs ont remarqué que 13% des arbres inspectés l'ont été d'une manière ciblée. Ces choix ciblés, apparemment non dictés par des indices visuels, concernaient, là encore, plutôt des grands arbres, et se produisaient surtout lorsque les femelles s'alimentaient seules. D'après les scientifiques, il s'agirait là de l'action d'une mémoire personnelle à long terme concernant l'emplacement des grands arbres potentiellement intéressants.
Pour le confirmer, l'équipe a suivi de manière intensive une certaine femelle durant trois été consécutifs. Cette observation suggère ainsi qu'elle était capable de se rappeler les expériences vécues au cours des saisons de fructification précédentes. Or, les données phénologiques (données liées à la saisonnalité) sur les arbres concernés indiquent, selon l’espèce végétale, un intervalle entre chaque saison de fructification de 2 mois à 3 ans : telle serait donc l’ampleur de la mémoire à long terme de cette femelle."
La présente étude sur les chimpanzés est la première à montrer que nos proches parents utilisent une mémoire à long terme au cours de leur recherche de fruits tropicaux fraîchement poussés et se souviennent de leurs expériences en termes d'alimentation longtemps après que les arbres aient été vidés [de leurs fruits]", souligne Karline Janmaat, qui a dirigé l’étude.
"Pendant longtemps, les gens ont prétendu que les animaux, contrairement à l'homme, ne peuvent se rappeler le passé. Cette étude nous aide à comprendre pourquoi les chimpanzés et les autres primates doivent se souvenir des événements sur de longues périodes de temps. Et - devinez quoi ? - elle montre également… qu'ils le font !", conclut son collègue Christophe Boesch, également de l'Institut Max Planck.

Maxisciences
Jeudi 31 Octobre 2013

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