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Les anneaux de Saturne et de Jupiter portent des traces d’impact de comètes




Publiée dans Science, la découverte de dessins étranges dans les anneaux de Saturne et de Jupiter atteste du passage de comètes.
Des images effectuées en lumière rasante des planètes ont été analysées par des astronomes américains. Il s'agit là de clichés de Jupiter pris par la sonde Galileo en 1996 et 2000 et par la sonde New Horizons en 2007, ainsi que des images des anneaux de Saturne prises par la sonde Cassini en 2009.
Les analyses des photos ont révélé une alternance de bandes sombres et claires, évoquant "un toit de tôle ondulée" : les traces du passage d'un objet à travers ces anneaux, selon eux. Le Dr Matthew Hedman, de l'Université Cornell à New York explique : "Un matériau passe à travers l'anneau, causant  une légère inclinaison de tout l'anneau par rapport au plan équatorial de la planète, et le cisaille ensuite, formant ce motif en spirale".
L'équipe a été en mesure de donner une date estimée de chaque impact grâce à des modèles mathématiques. Pour Saturne, un choc a été daté à 1983, mais les scientifiques n'ont pas encore trouvé la comète responsable. Jupiter quant à elle présente deux motifs en spirale relatifs à plusieurs impact. Le premier en 1994, probablement dû à la comète Shoemaker-Levy 9 ainsi que deux autres (à confirmer), en septembre 2001 et en décembre 2003.
"Les anneaux sont des "capteurs de comètes". Nous avions déjà compris que les comètes frappent périodiquement ces anneaux, mais nous n'avions jamais réalisé avant que chaque comète y mette sa propre "signature", et que cette histoire soit enregistrée via ces motifs en spirale", conclut le Dr Mark Showalter, de l'Institut SETI de Californie.

Maxisciences
Mercredi 6 Avril 2011

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