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Le téléscope spatial CoRoT découvre 7 nouvelles planètes




Le télescope spatial CoRoT de l'Agence spatiale européenne (Esa) a découvert une naine brune (un astre entre l'étoile et la planète, ndlr) et six nouvelles exoplanètes d'une grande diversité de tailles et d'orbites.
Depuis février 2007, les instruments de l'observatoire spatial CoRoT permettent de découvrir des exoplanètes depuis l'espace, en détectant leur passage devant leur étoile. Ces découvertes sont ensuite validées et précisées par le Very large telescope de l'Observatoire européen austral au Chili, et les spectrographes Harps et Sophie qui mesurent la masse et le rayon des planètes.
Les exoplanètes découvertes possèdent des caractéristiques très variées. Ainsi, CoRoT-8b est la plus petite avec une taille égale à 0,7 fois celle de Saturne. Elle est la plus petite planète identifiée par l'équipe CoRoT après la première Super-Terre en transit, CoRoT-7b.
La plus grande planète découverte, baptisée CoRoT-15b, a quant à elle une masse équivalant à 60 fois celle de Jupiter pour un rayon à peine plus grand. Il s'agit d'un "objet particulièrement intéressant, se réjouit Pascal Bordé de l'Institut d'astrophysique de Paris. Il est à mi-chemin entre planète et étoile. C'est ce qu'on appelle une naine brune. Sa densité moyenne est énorme : sept fois celle de l'acier".
La planète CoRoT-10b a de son côté la particularité d'avoir une année orbitale de 13 jours. Son orbite est particulièrement allongée autour de son étoile dont la planète s'approche puis s'éloigne au point que l'énergie qu'elle en reçoit varie d'un facteur dix en fonction de son éloignement. Sa température varierait alors de 250 à 600°C en quelques jours seulement.
Grâce aux télescopes du monde entier, ce sont en quinze ans 450 exoplanètes qui ont été découvertes. Depuis février 2007, le satellite CoRoT observe chaque année environ 80.000 étoiles. Lancé en 2006, il vient de voir sa mission prolongée de trois ans.

Maxisciences
Vendredi 18 Juin 2010

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