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Le champ magnétique du Soleil s’est totalement inversé




Le champ magnétique du Soleil  s’est totalement inversé
Le Nord est au Sud et le Sud est au Nord. Vous êtes complètement à l’ouest ? La NASA a annoncé que le Soleil venait «de se retourner, de haut en bas». Plus concrètement, cela signifie surtout que son pôle nord et son pôle sud se sont inversés, lui permettant d’atteindre le point médian du cycle solaire 24.
Et qui dit inversion des pôles, dit évidemment changement dans le champ magnétique du Soleil. Désormais, ce dernier va commencer à se déplacer dans des directions opposées afin d’entamer la seconde partie d’un processus long de 22 années (la durée d’un cycle solaire). Dans onze ans donc, les pôles nord et sud du Soleil s’inverseront de nouveau, clôturant le cycle 24. «L’inversion du champ magnétique du Soleil est, littéralement, un événement majeur», rappelle le docteur Tony Phillips, de la NASA, repris par The Independent. 
Pour cela, le champ magnétique de chaque pôle s’affaiblit, puis devient nul. Et finalement, il émerge de nouveau avec la polarité inverse. «C’est une partie tout à fait normale du cycle solaire», précise Phil Scherrer, physicien solaire à l’Université de Stanford. Afin de mieux comprendre le processus, la NASA a publié une visualisation de la façon dont le changement, débuté en 1997, s’est opéré. Cela montre la polarité verte (positive) s’échangeant avec la polarité violette (négative). 
 
Un processus lent 
«A l’apogée de cette inversion magnétique, l’activité solaire augmente, les taches solaires sont de plus en plus présentes, et les éruptions solaires comme les éjections de masse coronale plus fréquentes», indique Karen C. Fox de la NASA. Mais l’inversion des pôles est un mécanisme lent et stable.
Selon Todd Hoeksama, physicien solaire, c’est «un peu comme une marée qui monte ou qui descend. Chaque petite vague apporte un peu plus d’eau et, finalement, vous obtenez une inversion complète». Néanmoins, ce n’est pas un processus parallèle. Ainsi, si le pôle Nord a inversé sa polarité au début du mois de décembre, le pôle Sud a été obligé d’accélérer la cadence pour le rattraper et changer avant la fin de l’année 2013. 
Et la portée d’un tel changement devrait être conséquente. «Le domaine d’influence du champ magnétique du Soleil, aussi connu sous le nom d’héliosphère, s’étend à des milliards de kilomètres au-delà de Pluton. Les changements de polarité du champ magnétique se propagent jusqu’à la sonde Voyager, aux portes de l’espace interstellaire», détaille Tony Phillips. 
 
Pas de conséquences 
catastrophiques
Alors bien sûr, au premier abord, un tel changement peut surprendre voire paraître inquiétant. Pourtant, pas de panique, la galaxie ne devrait pas subir de bouleversement catastrophique. En effet, les conséquences d’un tel changement de polarité sont bien plus subtiles et touchent principalement l’exploration spatiale plutôt que la vie quotidienne des habitants de la Terre.
«Les rayons cosmiques sont dangereux pour les astronautes et les sondes spatiales. Et en cas de changement de polarité, ils sont affectés. Ce sont alors des particules d’énergie accélérées pratiquement à la vitesse de la lumière grâce à des supernovas et d‘autres événements violents de la galaxie. Certains chercheurs pensent que cela pourrait affecter le climat sur la Terre ou encore favoriser la présence de nuages», avance Tony Phillips, dans un communiqué. D’un autre côté, les aurores boréales et leur homologue du sud, les aurores australes, devraient être plus fréquentes et surtout plus visibles, notamment lorsqu’elles atteignent leur phase finale.
 
Un cycle 
étonnamment faible 
Depuis son commencement, le cycle solaire 24 s’est avéré plutôt imprévisible. Premièrement, il a pris environ une année de retard, puisque l’activité solaire de 2009 était très faible. Cela a poussé les astronomes à décaler le point médian du cycle de 2012 à 2013. Selon les experts, le cycle solaire 24 est d’ores et déjà l’un des plus faibles de l’Histoire.    

Maxisciences
Samedi 4 Janvier 2014

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