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La lune Io de Jupiter recèle sous sa croûte un océan de magma




Une équipe internationale de chercheurs dirigée par Krishan Khurana, est parvenue à montrer l’existence d’un océan de magma situé sous la croûte de Io, une des lunes de Jupiter. L’article publié le 13 mai dans la revue Science retrace le traitement des données enregistrées par le magnétomètre de la sonde Galileo.
Io, la lune de Jupiter est à peine plus grande que celle de la Terre mais son activité volcanique est de loin la plus intense du système solaire. Les volcans d’une extrême puissance émettent des gerbes de matière en fusion à une hauteur d’environ 500 kilomètres. La nouvelle étude, dirigée par Krishan Khurana de l’Université de Californie à Los Angeles, explique la raison de ces importantes éruptions. Un sujet qui a longtemps fait débat au sein de la communauté scientifique. L’article paru en fin de semaine dans la revue Science montre l’existence d’un océan de magma situé sous la surface de Io.
“Nous comprenons finalement d’où vient le magma de Io et avons une explication à certains phénomènes inexpliqués que nous avons observés dans les données du champ magnétique recueillies par Galileo”, souligne le chercheur. Il explique : “Il apparaît que Io émettait continuellement un signal en réaction au champ magnétique de Jupiter qui correspond à ce qu’on peut attendre de roches en fusion ou partiellement fondues en profondeur sous la surface de cette lune”.
Pour en arriver à de tels résultats, les chercheurs ont utilisé les données du champ magnétique de la lune enregistrée par la sonde Galileo en orbite autour de Jupiter de 1995 à 2003. L’engin spatial avait en effet survolé Io en octobre 1999 et février 2000 équipé d’un magnétomètre. Grâce à cet appareil, les chercheurs ont pu relever les déviations du champ magnétique, caractéristiques d’une interaction avec le magma. De précieux enregistrements qui ont servi de base pour établir une modélisation de la lune. Selon les chercheurs, cet océan composé d’un mélange de roche fondue et de cristaux, se situerait à près de 30 à 50 kilomètres de profondeur sous la croûte.
Cette surface de magma serait en fait créée par la force de gravité exercée par Jupiter sur la lune à mesure que celle-ci se déplace sur son orbite. Une réaction extrêmement énergétique qui formerait d’énormes quantités de chaleur lors du frottement des cristaux de roche les uns contre les autres.
Ces données enregistrées par la sonde Galileo font partie d’une banque considérable que les chercheurs tentent petit à petit d’interpréter pour mieux comprendre l’univers qui gravite autour de Jupiter. La sonde lancée en 1989 s’est mise sur l’orbite de la géante en 1995. Après avoir accompli avec succès ses missions, l’appareil a été volontairement désorbité pour se désintégrer dans l’atmosphère de Jupiter le 21 septembre 2003.  

Maxisciences
Lundi 23 Mai 2011

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