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Grâce à un télescope de la Nasa; plusieurs dizaines de pulsars découverts par des chercheurs français




Le satellite Fermi de la NASA a permis à des chercheurs du CNRS de découvrir deux douzaines de pulsars émetteurs de rayons gamma.
Un pulsar est le noyau fortement magnétisé qui subsiste après l'explosion d'une étoile massive. D'après les astrophysiciens, la rotation rapide de ces objets (étoiles à neutrons) induit la création de faisceaux de rayonnement électromagnétique. Comme une toupie, un pulsar ralentit progressivement et son rayonnement s'arrête lorsqu'il approche l'âge de quelques dizaines de millions d'années. Mais s'il se trouve couplé à une étoile, la matière perdue par cette dernière peut lui être favorable pour relancer sa rotation avec davantage d'énergie. L'astre, alors appelé "pulsar milliseconde", tourne à dix mille tours par minute et pèse plus que le soleil pour un diamètre d'une dizaine de kilomètres.
1800 pulsars sont connus à ce jour, dont une centaine de ces pulsars millisecondes. La plupart de ces astres est étudiée par des télescopes détectant leur émission de rayonnement radio. Lucas Guillemot, du Centre d'études nucléaires de Bordeaux-Gradignan, explique que jusqu'à l'utilisation du satellite Fermi, la probabilité que les pulsars milliseconde aient le même mécanisme de rayonnement gamma que les pulsars ordinaires était incertaine.
L'étude du rayonnement gamma présente néanmoins de grands intérêts : elle permet de mieux comprendre les mécanismes en jeu dans un pulsar. L'énergie radio émise par un pulsar est faible, tandis qu'au minimum un dixième de toute l'énergie perdue pendant le ralentissement de cette grosse toupie est transmis en rayons gamma.
Le « Fermi Gamma-ray Space Telescope » de la Nasa a été réalisé en collaboration avec le département de l'Energie américain. Une mission est prévue pour une durée de 5 à 10 ans avec d'importants instituts et partenaires en France ainsi qu'en Allemagne, en Italie, au Japon, en Suède et aux Etats-Unis.

MAXISCIENCES
Mardi 14 Juillet 2009

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